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Para una jugadora de tenis que no pudo ganar ni siquiera un título individual en el circuito WTA, el frenesí que rodea la carrera relativamente corta de Anna Kournikova, quien hoy cumple 39 años, aún no tiene paralelo.

La rubia rusa figuraba entre las 50 personas más bellas de la revista People en 1998, fue elegida como la atleta femenina más sexy de ESPN y sus fotos adornaban las portadas de publicaciones de Forbes a Sports Illustrated.

La popularidad de Kournikova podría medirse incluso por el hecho de que un virus de rápida propagación, disfrazado de una foto digital de la estrella del tenis, infectó a millones de computadoras en 2001 y ralentizó los sistemas de correo electrónico y provocó el cierre de algunos servidores.

Obtuvo millones de patrocinios y modelaje, y su estatus de celebridad creció debido a su romance con la estrella del pop Enrique Iglesias, con quien tiene tres hijos.

Después de haber desempeñado un papel secundario en la película del 2000 'Me, Myself & Irene', Kournikova se unió al concurso de pérdida de peso de la televisión estadounidense 'The Biggest Loser' como entrenadora en 2011.

Si bien sus detractores nunca considerarían al ruso como un jugador soltero serio debido a la falta de títulos, Kournikova fue ampliamente aclamada como una niña prodigio.

Tomó una raqueta y comenzó a jugar a los cinco años en Moscú en un programa deportivo para niños antes de abandonar Rusia para entrenar en la academia de tenis Nick Bollettieri en Florida.

Debutó en el WTA Tour en 1995 a los 14 años y al año siguiente pasó por las eliminatorias para llegar a la cuarta ronda del US Open en su debut en el Grand Slam.

En Flushing Meadows cayó ante la entonces número uno mundial, la alemana Steffi Graf, pero hizo lo suficiente en la pista para ganar posteriormente el premio WTA Newcomer of the Year en 1996.

Al año siguiente, la rusa llegó a las semifinales en Wimbledon, misma que terminó siendo su mejor actuación en Grand Slam en singles.

A pesar de tener una vitrina de trofeos en singles vacía, Kournikova alcanzó el puesto 8 de la clasificación en el año 2000. Sin embargo, las lesiones recurrentes la obligaron a retirarse temprano y no jugó en el WTA Tour después de 2003.

Si bien no logró dejar su marca en singles, Kournikova ganó 16 títulos de dobles, incluidas dos coronas del Abierto de Australia con Martina Hingis, y alcanzó el primer puesto en dobles en 1999.

La suiza, que reinó como número 1 del mundo en singles y dobles, es una de los muchas personas que consideran a Kournikova como pionera en el tenis ruso.

"Ella era una gran jugadora, una jugadora de equipo, y tuvimos buenos momentos durante esos dos años", dijo Hingis. “Ella fue quien inició la Armada rusa, o generación rusa, junto con Elena Likhovtseva. Definitivamente Anna era la persona ideal para darle la vuelta al mundo y vivir el sueño del tenis. Me encantó jugar con ella".

La ex campeona del Abierto de Francia y del Abierto de Estados Unidos, Svetlana Kuznetsova, dijo que Kournikova encabezaría su lista si escribiera un libro sobre la historia del tenis femenino ruso.

"Para mí, ella trajo una gran popularidad al tenis ruso, especialmente al tenis femenino. Todos después de ella estaban justo detrás de ella. Para mí, ella fue nuestra primera gran figura", dijo Kuznetsova a WTA Insider en 2017.

"Siempre la defiendo cuando dicen 'Oh, ella nunca ganó un torneo'. ¿Y qué? Ella era una de las 10 mejores jugadoras del mundo. No se trata solamente de ganar torneos. Creo que ella fue genial".

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