A los 21 años, Sofia Kenin no ha llegado a su objetivo numérico en el tenis.

"Quiero ser la número 1", dijo recientemente en Melbourne, tal y como lo ha repetido desde que tenía 6 años.

Pero por ahora Kenin, una jugadora originaria de Florida llena de motivación, está a un partido de su primer título de Grand Slam.

No será fácil. Garbiñe Muguruza, de 26 años, su poderosa oponente en la final del Abierto de Australia el sábado, es una dos veces campeona de Grand Slam y que, ante la sorpresa de propios y extraños, se reencontrado con su mejor versión tras dos años de inestabilidad.

Pero a Kenin, la hija de inmigrantes rusos que llegaron a los Estados Unidos en 1987 con solo unos pocos cientos de dólares, no le importará si no es fácil. A ella le gusta la batalla, mucho más que a nadie de lo que cualquiera podría imaginar en un deporte tan darwiniano como el tenis profesional.

"La gente en la gira sabe ahora que no me rendiré", afirma Kenin. “Si quieres vencerme, realmente tienes que vencerme. Tienes que terminarlo. No importa cuál sea el puntaje, todavía voy a estar allí peleando y haciendo todo lo posible para darle la vuelta al partido, y lo he hecho varias veces".

El último ejemplo: su sorpresiva victoria semifinales antes Ashleigh Barty, la número 1 del mundo. Kenin salvó dos puntos de set en ambos parciales y ganó por 7-6(6) y 7-5.

"Simplemente no retrocede", dijo Tracy Austin, ex número 1 del mundo. "Sofia tiene un enfoque increíble y tiene apetito de triunfar voraz. Es muy evidente. Algunos jugadores, en el fondo, no están tan seguros de querer extender un partido. Tengo la sensación de que Kenin simplemente juega y dice: 'Está bien, tráelo'".

Al igual que Austin, un adolescente prodigio que ganó el Abierto de Estados Unidos en 1979 y 1981, Kenin es de tamaño promedio pero de mente fuerte.

Gane o pierda el sábado, Kenin, quien es entrenada por su padre, Alex, pasará al Top 10 por primera vez, y su ascenso a la élite refleja tendencias significativas en el tenis femenino.

A pesar de las predicciones en la década de 2000 de que el juego pronto sería dominado por jugadores poderosos con grandes servicios y un alcance superior, las cosas no han funcionado de esa manera.

Basta con examinar la reciente lista de honor de Grand Slam.

Barty, quien ganó el Abierto de Francia el año pasado, mide 1.66 m. Simona Halep, una ex No. 1 que ganó Wimbledon el año pasado, mide 1.68 m. Bianca Andreescu, la adolescente canadiense que ganó el US Open el año pasado, está en la lista de 1.70 m. También Kenin, aunque no parecía mucho más alta que Barty cuando se alinearon para tomar fotografías antes del partido en la red el jueves.

"Es una gran lección para cualquiera, ya que no siempre se trata de cuán grande, fuerte y súper rápido eres, es lo que hay debajo de todo", explica Rick Macci, uno de los entrenadores de la infancia de Kenin y que la llama "El Mosquito".

"Ella está allí todo el tiempo, molestándote", continuó. "Ella ha tenido esta fuerza mental innata desde que era una niña pequeña. Ya estaba horneado allí".

Macci, radicado en Boca Raton, Florida, trabajó con varias estrellas futuras en su juventud, incluidas las futuras No. 1 Maria Sharapova y las hermanas Venus y Serena Williams.

Una de las claves para los jugadores más bajos es contactar la pelota temprano para evitar tener que hacerlo hacia arriba y fuera de su zona de golpe ideal. También los protege de ser abatidos, donde el alcance es un problema. Puede que Kenin no sea tan rápida como Halep o tan flexible como Andreescu, pero sus habilidades y control de contacto temprano son extraordinarios.

"Su timing con pelota es mejor que cualquiera que yo haya enseñado", explica Macci sobre Kenin. "Notarás que no está demasiado desequilibrada y que puede sacar la pelota del rebote como un mago. Todos pueden golpear profundamente, pero los ángulos que obtiene, incluso mientras toma la pelota temprano, son tan agudos que te saca de la cancha y luego va a la yugular. Ella tiene un tiro desde otro planeta. Es lo más parecido que creo que este deporte ha visto a Martina Hingis. No me sorprende en absoluto verla en una final de Grand Slam ".

El éxito de las hermanas Williams y Sharapova ha tenido un papel importante en la formación de la próxima generación de jugadoras estadounidenses.

Sharapova, una rusa que se mudó a Florida cuando era niña con su padre, Yuri, para perseguir el sueño del tenis de su familia, era el ídolo de Kenin. Amanda Anisimova, una estadounidense de 18 años que llegó a las semifinales de Roland Garros el año pasado y ocupa el puesto 24, también es hija de inmigrantes rusos.

"Creo que para las familias de origen ruso, Maria ha sido un modelo a seguir", apunta Martin Blackman, gerente general de desarrollo de jugadores de la Asociación de Tenis de los Estados Unidos.

Las hermanas Williams han inspirado a Coco Gauff, de 15 años, que forma parte de una nueva generación de jugadores afroamericanos en ascenso, y muchos otros.

"El efecto Serena y Venus ha sido enorme, pero no sólo para las niñas afroamericanas", afirma Blackman. "Han atraído a tantas chicas de todos los orígenes y etnias al deporte, lo que ha sido muy bueno para el juego".

Kenin hizo su primer gran movimiento de Grand Slam en París el año pasado, cuando molestó a Serena Williams en la tercera ronda, manteniéndose firme a pesar de la resistencia de la multitud cuando cuestionó las llamadas de línea.

Kenin tiene todo menos una cara de póker en la cancha: gesticula, grita a sí misma y ocasionalmente arroja su raqueta al suelo. Pero también tiene una notable capacidad para reenfocarse, y una vez que pierde un rally, normalmente se da la vuelta y marcha rápidamente hacia donde necesita estar para jugar el siguiente punto.

"Ella se auto-entrena", recalca Austin. "Ella tiene esa bomba de puño y habla consigo misma, caminando rápido y hay mucha energía. Se restablece muy bien, y a veces es casi un efecto Jimmy Connors, donde usa la negatividad como combustible y ventaja".

El surgimiento de Kenin ha sido eclipsado en las últimas dos temporadas por el regreso de Serena Williams desde el parto y por la historia de Gauff. Pero éste es el momento de Kenin (venció a Gauff en la cuarta ronda), y a pesar de su valentía táctica y perspicacia, no está claro cómo manejará su primera gran final.

Kenin venció a Muguruza, 6-0, 2-6, 6-2, en la primera ronda del Abierto de China en septiembre, pero Muguruza estaba en un lío entonces, antes de reunirse con Conchita Martínez, la campeona de Wimbledon de 1994 que ayudó a Muguruza a lograr la conquista del All England Tennis Club en 2017.

"Creo que si ambas juegan lo mejor posible, Muguruza ganará", dijo Austin. "Estoy impresionada con el desempeño de Muguruza en las semifinales contra Halep".

Pero Kenin no ha sonado como una jugadora joven simplemente encantada de haber llegado tan lejos. Incluso si maneja la presión, golpea sus puntos con sus primeros saques y prevalece el sábado, su objetivo no se logrará.

"Antes de venir a Australia, ella estaba en la academia recibiendo un masaje", dijo Macci. "Y ella me dijo que su verdadero objetivo es ser la número 1 del mundo".

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